Notes from a Conversation: Migrant Paths of Latin Guitar

The 1st Latin American Guitar Festival Chicago took place in December 2011 in Pilsen. It offered recitals, lectures, master classes and workshops for people interested in Latin American music. The idea to create a Latin American guitar festival is born out of the commitment to inspire art and culture in the Latino immigrant community and to promote traditional Latin popular and art music. The festival sought to inspire interest in classical music through the works of Latin American composers such as Antonio Lauro from Venezuela, Agustín Barrios from Paraguay, Leo Brouwer from Cuba, Gentil Montaña from Colombia, and traditional composers like J.S. Bach, J.K. Mertz, Fernando Sor, and Joaquín Turina. The musicians discussed the role of migration in the lives of the composers and in the history of classical guitar, as well as social and political contexts that shaped the music. The festival was open to audiences from all levels of musicianship, from first time amateurs to advanced music students. AREA editor Mónica Díaz Terrazas spoke with the festival founder, guitarist Iván Resendiz, about the goals of the festival, migration, classical music and its publics. Following are excerpts from this conversation.

Mónica Díaz Terrazas: What motivated you to organize this festival?

Iván Resendiz: The motivation initially grew in Spain when I was awarded a scholarship for a competition called Music in Compostela. And they call all musicians from various disciplines and instruments…to visit Spain and study…the techniques and musical traditions of Spain.

And obviously I met people from South America…and through Music in Compostela Galicia we realized that there was a need to do this work in our respective communities. Well, my peers also came from rich and popular cultures and there surged the necessity to talk about this project and create a festival where Latin American composers influenced by popular music were highlighted.
On the other hand, there was also the need to introduce classical music to the Latino community as well as the migrant community…and so it was a dual objective to try and create this festival.

MDT: What sets you apart from other classical festivals that take place in Chicago?

IR: Because this festival is for the people. It’s not a common festival for a specific university or the artistic community. It was created and directed with the Latin-American migrant community in mind. However, it does not exclude the public because the public is so important, but our priority was to include the people over anything else. For this reason, the festival was organized and sponsored by us; something that typical guitar festivals usually have sponsors for since at the end of the day they have a particular prestige to maintain.

MDT: Why do you think classical music has become associated with elite audiences?

IR: Because art in general appears to be an elite form, more specifically, he who has free time has it because he has the economic means that allows for it. Second, he or she has a family that has inculcated a following of the culture or music or theater. Generally, it’s families who have a higher socio-economic status.

Well, lots of work has yet to be done, but music is so beautiful that I feel it unjust to make it available to only those who have the means to listen to it.

MDT: Is there something about guitar music, or the guitar as an instrument, that makes it more “democratic” than other forms of classical music?

IR: In this case…the guitar is the instrument that unites all of our Latin American countries. And it has been the drastic instrument for the struggles, the marches, and the protests. I don’t know if it’s because it’s small and can be carried everywhere, or if it’s also because of Spanish influence all over Latin America due to colonization. Another thing is that guitar composers in particular who composed classical music were almost always based on the popular music from their countries. These composers also had to migrate to survive and are now highly sought… there is a connection with our Latino migrant community… they too had to immigrate.

MDT: What made the festival a success?

IR: The dynamic of our festival was for each artist to give a concert, conduct a class…and conduct a workshop that talked about Latin American composers. It’s easy to do that amongst fellow musicians, since they can all understand, and so the challenge was to prepare something for the people which taught the artists a lot. It was a total of 19 workshops, and I was terrified no one would attend. To my surprise, they were all well attended.

Adding to this success I think was how we managed to get volunteers to come to our classes and sign up to perform in a guitar orchestra we would be directing. It was a big challenge and a lot of work, practicing for a week and working to finalize and create what would be the grand finale of the festival in the form of a concert alongside the rest of the artists. It was the perfect ending to the festival. The next festival will take place the first through the tenth of this November…and precisely with the same goal, to initiate a musical culture and a musical culture will be obtained through consistency…and people will slowly begin to inquire about the next one.

MDT: Why Chicago? Why this community? What circumstances were in Chicago that led to the culmination and success of this festival?

IR: Well, because I live here and this is where I came. That and it really is necessary here. This is a place that is very suitable and fortunate to create the musician that can come to play, can add it to his experience and share with the growing migrant community. Music has been fundamental in many processes and political changes. It is my hope that we can gain awareness through art, and with that we have more power to ask for any change.

I believe that the intersection precisely between the artist and the people was fluid and mutual, and that was the culmination of the event. And the support obviously of the people that were already familiar with us, and definitely the interaction with the public: reflecting on the work of the people, and not only their presentation, but also working alongside them and presenting a concert with them. Having made them a part of the festival was the culmination and success of the festival.

MDT: What comes to mind when you hear the theme intersections?

IR: It’s very interesting to me, what struck me most was the word itself, intersection, because everything, all my experiences have been intersections, with people, music, countries, everything has been such a dynamic. In referring to all of this, it’s extremely important to have these intersections, to be open to developing them. That we should simply have a passion…well I think one objective is to have this, no [intersections]? Always having these constant open intersections, because that’s how we’ll learn.

I believe people can be motivated more by telling them this is necessary. Not criticizing, but inspiring. If I can inspire, I can cause movement. If I want to inspire, I will begin within my own self, and hope that those intersections can inspire others.

MDT: Has your growth resulted from this competition, or would you have been able to grow elsewhere?

IR: To me every competition has left me with an immense amount of wisdom, always revealing where my shortcomings are. I also always try to be more professional. I’m not sure if I could have learned that without confronting this full on. I believe that only by confronting the real world where I want to see myself will I know what I need, what I have, and what I need to work on.

for more information please see http://latinguitarfestchicago.heroku.com/

Excerptos de una Conversación: Caminos Migrantes de la Guitarra Latina

El 1er Festival de Guitarra Latino Americano se llevo a cabo en diciembre 2011 en Pilsen. Ofreció lecciones, clases maestrales, y talleres para gente interesada en música Latino Americana. La idea era crear un festival de guitarra Latino Americano que inspiraba arte y cultura en la comunidad Latino migrante y promover arte y música tradicional popular Latina. El festival buscaba inspirar el interés en música clásica por medio de los trabajos de compositores Latino Americanos como Antonio Lauro de Venezuela, Agustín Barrios de Paraguay, Leo Brouwer de Cuba, Gentil Montaña de Colombia, y compositores tradicionales como J.S. Bach, J.K. Mertz, Fernando Sor, y Joaquín Turina. Los músicos hablaron sobre el rol de la migración en las vidas de los compositores y en la historia de la guitarra clásica, al igual que el contexto social y político que influyo la música. El festival estaba abierto a audiencias de todos niveles de talento musical, desde aficionados a músicos mas avanzados. Editor de AREA, Mónica Díaz Terrazas hablo con el fundador del festival, guitarrista Iván Reséndiz, sobre las metas del festival, la migración, música clásica y el público. Enseguida se encuentran extractos de esta conversación.

Mónica Díaz Terrazas: ¿Que te motivo a organizar este festival?

Iván Resendiz: La motivación principal empezó en España cuando gane una beca para un concurso llamado Música en Compostela. Y llaman a todos los músicos de varias disciplinas [y] de varios instrumentos…para ir a España y estudiar…las técnicas y la música tradicional de España.

Y obviamente conocí a algunas personas de sur américa…y por medio de Música en Compostela Galicia nos dimos cuenta que había una cierta necesidad de hacer este trabajo pero en nuestras comunidades. Vaya, también mis compañeros vienen de una cultura basta y popular muy rica y ahí surgió la necesidad de platicar este proyecto y hacer un festival en donde resaltaban los compositores latino Americanos que se han basado en música popular.

Por otro lado también había la necesidad de acercar la música clásica a la comunidad latina y por supuesto a la comunidad migrante…Entonces era un doble objetivo crear este festival.

MDT: ¿Como te distingues a otros festivales clásicos en Chicago?

IR: Porque este festival es para la gente. No es un festival común para las universidades o para la comunidad artística. Este es un festival que se creo pensando y dirigido totalmente a la gente latino-migrante. Sin embargo, no limitando el público porque el público es muy importante, pero nuestras prioridades era cubrir a la gente antes que todo. Por ese aspecto y por otro fue organizado y patrocinado por nosotros mismos; cosa que en los festivales de guitarra normales siempre hay un patrocinio y un apoyo por que al fin y acabo ay un prestigio que mantener.

MDT: ¿Por qué piensas que la música clásica ha sido asociada con audiencias elites?

IR: Porque el arte general pareciera que es un elite, es decir que aquel que tiene tiempo de liberarse porque tiene un soporte económico que lo permita. En segundo lugar tiene familia que le ha inculcado para que siga en la cultura o música o teatro. Por lo general esas son las familias que tienen un estatus social económico alto. Bueno, queda mucho trabajo pero la música es tan hermosa que se me hace injusto que sea solamente para las personas que tiene la oportunidad de poder ir a escuchar.

MDT: ¿Ay algo en particular de la música de guitarra, a la guitarra como instrumento, que la hace más democrática que otra forma de música clásica?

IR: En este caso…la guitarra es el instrumento que une a todos nuestros países de latino América. Y ha sido el instrumento drástico para las luchas, las marchas, y las protestas. No se si es porque es pequeño y se puede cargar a donde sea o pues también es la influencia Española que también fue que todo latino América fue conquistada. Otra cosa es que los compositores de guitarra en especial que hicieron música clásica siempre fueron basados en la música popular de sus países. Y otra cosa importante es que también estos compositores tuvieron que emigrar para sobrevivir y que ahora son pedidos… y ahí también la conexión con nuestra comunidad latino emigrante… que ellos también tuvieron que emigrar.

MDT: ¿Qué hizo el festival un éxito?

IR: En nuestro festival la dinámica de cada artista era dar un concierto, dar una clase magistral… y aparte dar un taller hablando de compositores latino americanos. Para darse eso no seria difícil si estas en un entorno de puros músicos, es muy cómodo todos te van a entender, per el reto de preparar algo así para la gente era muy bueno y aprendimos mucho [los artistas]. En total eran 19 talleres, y yo estaba muy espantado que no se atendieran. A mi sorpresa todos los talleres fueron atendidos.

Agregando al éxito de este festival yo creo que acabo de reflejar cuando logramos que gente voluntaria viniera a las clases y que inscribiera a una orquestra de guitarra que nosotros íbanos a dirigir. Y fue un reto también y mucho trabajo, de estar como una semana entera trabajando y al final al cierre del festival se presentó esta orquestra de guitarras en forma de concierto junto con todos los artistas. Entonces eso fue cierre con broche de oro.

El próximo va a ser del primero de noviembre al diez de noviembre…y precisamente con la misma meta, de comenzar una cultura musical y una cultura musical lo vamos a lograr con constancia…y la gente poco a poco preguntara cuando es la próxima.

MDT: ¿Y porque Chicago? ¿Porque esta comunidad? ¿Que circunstancias había en Chicago que dio la culminación y éxito de este festival?

IR: Bueno por que aquí vivo y porque aquí llegue. Esto y aquí se necesita realmente. Este es un lugar muy apto y afortunado para crear el músico que viene a tocar y que puede poner esto en su currículo y nuestra comunidad migrante que esta creciendo cada vez.
Música ha sido fundamental en todos los procesos y cambios políticos. Cuanto de un lado como otro, eh, mi esperanza esta en que logremos hacer conciencia base del arte, y con eso entonces podamos tener más armas para pedir un cambio.

Yo creo que la interacción precisamente entre el artista y la gente fluyo y era mutua, y eso fue la culminación del evento. Y el apoyo obviamente de la gente que ya nos conoce, y definitivo la interacción de la gente. Y haber reflejado el trabajo en la misma gente, y no solamente presentar, sino que se trabajó con la misma gente y se presentó un concierto con ellos. Hacer parte a la gente con este festival fue la culminación y el éxito.

MDT: ¿Qué piensas cuando escuchas el tema de intersecciones?

IR: Me parece muy interesante, lo que mas me llamo la atención es la palabra, intersección, porque todo, todo a nacido, me a regido en mis experiencias son intersecciones, con gente, música, con países, todo ha sido siempre esta dinámica. Y al referirme a todo esto, y hasta ahora, es tan importante tener estas intersecciones y estar abiertas a tenerlas. ¿Que simplemente deberíamos de tener una pasión?

… ¿Pues creo un objetivo que debería de ser, es este, no [intersecciones]? Siempre estar en constantes intersecciones abierto, porque así vamos a aprender.

Yo creo que la gente se puede motivar más haciéndolas saber que esto es necesario. No criticando, sino inspirando. Entonces, si yo puedo inspirar, allí voy a mover. Si yo quiero inspirar, voy a empezar conmigo y hacer esas intersecciones por mi mismo y espero que esas intersecciones a alguien le puedan llegar e inspirar. MDT: ¿Tu crecimiento ha sido por esta competencia, o hubieras podido crecer en otro lugar?

IR: A mi a cada competencia siempre me ha dejado mucha sabiduría, siempre me ha mostrado donde estoy fallando. También siempre trato de ser más profesional. No estoy seguro si lo hubiera aprendido sin enfrentar en el medio. Creo que ya enfrentándome al mundo real en donde quiero moverme sabré que es lo que necesito, lo que no tengo, y lo que debo trabajar.